En 1.3 millones de años, nuestro sistema solar contendrá dos estrellas

El Sol está acostumbrado a tener mucho espacio personal, dado que su vecino estelar más cercano, el sistema Alpha Centauri, se encuentra a cuatro años luz de distancia. Si bien eso no es muy distante en términos cósmicos, es lo suficientemente amplio para que nuestro sistema solar no se vea influenciado por estas estrellas alienígenas.

Pero en aproximadamente 1.3 millones de años, se proyecta que una estrella llamada Gliese 710, que es aproximadamente un 60 por ciento tan masiva como el Sol, interrumpa la hermandad del Sol al estrellarse justo en los extremos del sistema solar. Mientras que los astrónomos han estado al tanto de esta reunión estelar durante años, las nuevas observaciones del satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea, lanzadas el jueves, han restringido la trayectoria de la inminente visita de Gliese 710, y han trazado casi otros 100 próximos encuentros cercanos con estrellas errantes.

Según el equipo de Gaia, Gliese 710 se lanzará a través de la nube de Oort, una vasta capa de escombros helados en los límites exteriores del sistema solar, a una distancia de aproximadamente 90 días luz, o 1.4 billones de millas. Para poner eso en perspectiva, la estrella estará aproximadamente 16,000 veces más lejos del Sol que la Tierra. Esto puede parecer un buen tramo de espacio, pero está dentro de los límites del dominio del Sol. Durante el encuentro, Gliese 710 brillará casi tres veces más brillante en los cielos de la Tierra que en Marte. También podría disparar a los cometas y los mundos de hielo desde los confines del sistema solar hacia la Tierra, aumentando la probabilidad de impactos mortales.


Por supuesto, tenemos más de un millón de años para prepararnos para este transeúnte perturbador, pero vale la pena señalar que está lejos de ser la única estrella que Gaia ha identificado como un potencial creador de problemas.

Gaia, lanzado en 2013, ha calculado las posiciones, magnitudes, paralajes y movimientos propios de millones de estrellas durante su búsqueda para crear el catálogo más preciso de la población estelar de la Vía Láctea. Usando este enorme conjunto de datos, los científicos han trazado las trayectorias de 300,000 estrellas durante los próximos cinco millones de años y descubrieron que 97 de ellas alcanzarán un radio de 93 billones de millas alrededor del Sol. De esas estrellas, 16 viajarán a 37 trillones de millas alrededor del Sol, que es la distancia aproximada a la que las estrellas comienzan a impactar en el sistema solar (aunque la medida en que causan un alboroto depende de su masa y velocidad). No será la primera vez que un turista estelar invadirá su espacio personal. Hace solo 70,000 años, alrededor de la época en que los humanos primitivos sufrían un gran peligro inducido por un volcán, una estrella enana verificó la escena en la nube de Oort. Algunos científicos incluso han sugerido que los encuentros repetidos con "estrellas de la muerte" cercanas son responsables del ciclo de extinciones masivas en la Tierra, aunque la teoría es controvertida. Esto demuestra que incluso el Sol tiene que lidiar con los invitados no invitados que vienen y causan caos. Pero ahora, gracias a Gaia, al menos podemos conseguir un aviso anticipado para prepararnos para estos encuentros de otro mundo.

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