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¿Existió otra especie avanzada en la Tierra antes que los humanos?

Nuestra galaxia Vía Láctea contiene decenas de miles de millones de planetas potencialmente habitables, pero no tenemos idea de si estamos solos. Por ahora, la Tierra es el único mundo que alberga vida y, entre todos los seres vivos de nuestro planeta, suponemos que el Homo sapiens es la única especie que ha desarrollado tecnología avanzada.

Pero tal vez eso es asumir demasiado. En un nuevo artículo alucinante titulado "The Silurian Hypothesis" - una referencia a una antigua raza de reptiles inteligentes presentada en el programa de ciencia ficción británico "Doctor Who" - científicos del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA y la Universidad de Rochester toman una mirada crítica a la evidencia científica de que la nuestra es la única civilización avanzada que ha existido en nuestro planeta.


    "¿Realmente sabemos que fuimos la primera especie tecnológica en la Tierra?", Pregunta Adam Frank, profesor de física y astronomía en Rochester y coautor del artículo. "Hemos tenido una sociedad industrial por solo unos 300 años, pero ha habido vida compleja en la tierra durante casi 400 millones de años".

Si los humanos se extinguieran hoy, dice Frank, cualquier civilización futura que pueda surgir en la Tierra dentro de millones de años podría encontrar difícil reconocer las huellas de la civilización humana.

Por la misma razón, si alguna civilización anterior existió en la Tierra hace millones de años, podríamos tener problemas para encontrar evidencia de ello. En busca de la gente lagarto El descubrimiento de artefactos físicos sin duda sería la evidencia más dramática de una civilización de estilo Silúrico en la Tierra, pero Frank duda de que alguna vez encontremos algo por el estilo.     "Nuestras ciudades cubren menos del uno por ciento de la superficie", dice.

Cualquier ciudad comparable a una civilización anterior sería fácil de perder para los paleontólogos modernos. Y nadie debería contar con encontrar un iPhone jurásico; no duraría millones de años, Gorilla Glass o no. Encontrar huesos fosilizados es una apuesta un poco mejor, pero si otra especie avanzada caminara por la Tierra hace millones de años, si caminen, sería fácil pasar por alto sus esqueletos fosilizados si tuvieran esqueletos. Los humanos modernos han existido por solo 100,000 años, una pequeña porción de tiempo dentro del vasto y frágil registro fósil. Por estas razones, Frank y Gavin Schmidt, un climatólogo de Goddard y coautor del artículo, se centran en la posibilidad de encontrar reliquias químicas de una antigua civilización terrestre.


Utilizando la tecnología humana como su guía, Schmidt y Frank sugieren concentrarse en los plásticos y otras moléculas sintéticas de larga vida así como en la lluvia radioactiva (en caso de que las facciones de antiguos lagartos libraran una guerra atómica). En nuestro caso, el desarrollo tecnológico ha estado acompañado de extinciones generalizadas y cambios ambientales rápidos, por lo que también son banderas rojas. Después de revisar varios eventos geológicos sospechosamente abruptos de los últimos 380 millones de años, los investigadores concluyen que ninguno de ellos encaja claramente en un perfil tecnológico. Frank pide más investigación, como estudiar cómo persisten los químicos industriales modernos en los sedimentos oceánicos y luego ver si podemos encontrar rastros de sustancias químicas similares en el registro geológico. Él argumenta que una comprensión más profunda de la huella ambiental humana también tendrá consecuencias prácticas, ayudándonos a reconocer mejores formas de lograr un equilibrio a largo plazo con el planeta para que no terminemos como especies olvidadas del mañana.

Así que ha estado mirando la posibilidad exótica de que una civilización así podría haber sido una nave espacial. Si es así, los artefactos de su tecnología, o las firmas técnicas, podrían encontrarse en cualquier parte del sistema solar. Wright sugiere buscar tales artefactos no solo en la superficie lunar, sino también en asteroides o enterrados en Marte, lugares donde tales objetos teóricamente podrían sobrevivir durante cientos de millones o incluso miles de millones de años. El lanzamiento reciente de SpaceX de un Tesla Roadster al espacio ofrece una idea de cómo podría ser esa búsqueda. Varios astrónomos apuntaron con sus telescopios al automóvil y demostraron que, incluso si no tuvieses idea de lo que estabas mirando, aún así lo elegirías rápidamente como un asteroide de aspecto extraño. Encontrar las firmas tecnológicas en el espacio es una posibilidad remota extrema, pero Wright argumenta que el esfuerzo vale la pena.     "Hay muchas otras razones para encontrar estructuras peculiares en Marte y la Luna, y para buscar extraños asteroides", dice. Tales estudios podrían revelar nuevos detalles sobre la historia y la evolución del sistema solar, por ejemplo, o sobre los recursos que podrían ser útiles para futuros astronautas. Si los esfuerzos se convierten en un gran obelisco negro en alguna parte, tanto mejor.


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