¿Hay un misterioso Planeta Nueve acechando en nuestro sistema solar más allá de Neptuno?

Astrónomos siguen convencidos de que un descubrimiento en una generación está a la vista, ya que existe la posibilidad de que el Planeta 9 sea descubierto... La evidencia circunstancial continúa acumulándose para la existencia de dicho planeta... El hipotético cuerpo acecha en nuestro sistema solar mucho más allá de Neptuno. Pero ningún telescopio ha podido localizarlo. Michael Brown, un astrónomo del Instituto de Tecnología de California, dice que se siente "eternamente optimista" de que alguien lo encontrará pronto, pero hay razones para creer que el Planeta Nueve, si existe, podría ser esencialmente invisible para los observatorios existentes. La primera evidencia para el Planeta Nueve surgió en 2014, cuando el descubrimiento de un planetoide reveló que un puñado de mini mundos de hielo en los confines del sistema solar siguieron caminos sospechosamente similares alrededor del sol. "Si las cosas están en la misma órbita, entonces algo las está empujando", dijo Scott Sheppard, un astrónomo de la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington y el co-descubridor del planetoide 2014.

Brown y su colega Konstantin Batygin hicieron una predicción específica dos años más tarde: el "perturber", como lo llaman, debería pesar entre cinco y 20 masas terrestres y seguir una órbita elíptica a cientos o incluso 1.000 veces más lejos del sol que la Tierra. Por ahí, el espacio se oscurece alarmantemente rápido. Los planetas que se encuentran dos veces más lejos se ven 16 veces más tenues: la intensidad de la luz solar se debilita por un factor de cuatro que salen y luego cuatro veces que regresan. A una distancia orbital de 600 unidades astronómicas (una UA es la distancia entre la Tierra y el Sol), el Planeta Nueve sería 160,000 veces más tenue que Neptuno en 30 UA. A 1.000 UA, aparecería más de 1 millón de veces más débil. "Realmente hay un muro de ladrillos, básicamente, a 1.000 UA", dijo Kevin Luhman, astrónomo de la Universidad Estatal de Pennsylvania.

Eso es en parte por lo que poner los ojos en el planeta ha sido tan difícil. Tanto Brown como Sheppard son equipos líderes que están buscando el planeta con el telescopio Subaru en Hawai. Subaru tiene un amplio campo de visión, que ayuda a los equipos a explorar un área de búsqueda potencial que es del tamaño de 4,000 lunas llenas. Durante los últimos dos años, cada equipo ha asegurado aproximadamente una semana de tiempo de visualización cada año. Con un clima perfecto, eso habría sido, en teoría, suficiente tiempo para cubrir la mayor parte del área de interés. Pero las noches ventosas y nubladas han desbaratado muchas observaciones planeadas.

Incluso si los astrónomos cubren pronto el área de búsqueda, la mala suerte cósmica podría mantener el planeta oculto. Tal vez se pierda en la contaminación lumínica de la Vía Láctea, o se oculte en el resplandor de una estrella brillante. Peor aún, podría estar en la parte de su órbita que lo lleve más allá de ese muro de 1.000 UA. Esperar miles de años tardaría en volver a girar. De ahí la necesidad de planes de detección de copia de seguridad. Una idea es buscar el brillo del calor que tal planeta debería emitir directamente. Luhman esencialmente descartó la existencia de algo más grande y más cálido que un gigante gaseoso como Jupiter, Saturno, Urano y Neptuno con un análisis de datos infrarrojos de 2014. Pero los físicos esperan que un planeta nueve más pequeño y más frío brille en la parte milimétrica del espectro, que se encuentra entre la luz infrarroja y las microondas. De acuerdo con Gilbert Holder, cosmólogo de la Universidad de Illinois, los telescopios milimétricos actuales en la Antártida y Chile podrían detectar el Planeta Nueve hoy en día si se desvía por su campo de búsqueda. Sin embargo, esos instrumentos están mapeando el fondo de microondas cósmico (CMB), o la luz que queda del inicio del universo, por lo que no necesariamente están orientados en la dirección correcta en los momentos correctos. Holder está a la espera del Experimento CMB de la próxima generación, que según sus cálculos preliminares podría recoger un planeta tan pequeño como la Tierra a 1.000 UA. "No habría ningún lugar para que el Planeta Nueve se escondiera una vez que esto estuviera encendido", dijo.

Ese momento, sin embargo, sigue siendo la mejor parte de una década, y las almas menos pacientes se preguntan si los signos del Planeta Nueve podrían estar enterrados en los conjuntos de datos de hoy. Además de brillar con luz milimétrica, el cuerpo predicho esculpiría ligeramente los caminos de los planetas conocidos. Debería empujar gravitacionalmente a los gigantes gaseosos, por ejemplo, aunque solo sea por una docena de metros en el transcurso de una órbita de 5 mil millones de kilómetros de longitud. Después de más de una década de rastrear el camino de la nave Cassini a través del sistema de Saturno, algunos investigadores creen que la órbita del planeta anillado difiere de lo que sus modelos predicen. "Hay un patrón", dijo Matthew Holman, astrofísico del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian. Comparó un modelo de la órbita de Saturno con los datos de Cassini y encontró un indicio de algo desconocido. Pero los investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que mantiene su propio modelo del sistema solar afinado, no están de acuerdo. Cada vez que Cassini disparaba sus propulsores o hacía otro sobrevuelo planetario, la incertidumbre se deslizaba en los registros de la velocidad y la ubicación de la sonda. Cada modelo maneja estas fuentes de error de manera diferente, y los algoritmos de JPL sugieren que hay suficiente ruido de ese tipo para ocultar cualquier señal de Planet Nine.

Ahora que la misión Cassini ha terminado, las respuestas concluyentes pueden tener que esperar por sensores más precisos. Una idea es cartografiar gravitacionalmente todo el sistema solar con una red de acelerómetros mejorados similares a los de los teléfonos inteligentes. Makan Mohageg, un físico de JPL, cree que los grupos de átomos se enfriaron hasta el punto en que actúan como las ondas podrían hacer el truco. La interferencia entre dos de estos paquetes de materia en forma de onda es extremadamente sensible al movimiento. Coloca en órbita tres o cuatro sensores basados ​​en esta tecnología, dijo Mohageg, y puedes identificar la ubicación de las perturbaciones gravitacionales desconocidas. Su grupo envió un dispositivo de prueba a la Estación Espacial Internacional en mayo.


Incluso si el Planeta Nueve no está ahí fuera, la búsqueda está presentando otros hallazgos. Sheppard pronto confirmará el descubrimiento (y, en algunos casos, el redescubrimiento) de las lunas pequeñas de Júpiter. Más, quien trabaja con Brown en la encuesta de Subaru, está mapeando el halo de materia oscura alrededor de nuestra galaxia apuntando a estrellas parpadeantes. "Estamos tratando de encontrar cualquier cosa que golpee en la noche, de verdad", dijo Sheppard.

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