Investigadores han encontrado más evidencia de la antigua vida alienígena en Marte

Ahora es un hecho bien conocido que Marte tuvo una vez un poco de agua líquida en su superficie. De hecho, según una estimación reciente, un gran mar en el hemisferio sur de Marte una vez acumuló casi 10 veces más agua que todos los Grandes Lagos de América del Norte combinados. Este mar existió hace aproximadamente 3.700 millones de años y se encontraba en la región conocida hoy en día como la cuenca de Eridania. Sin embargo, un nuevo estudio basado en datos del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA detectó vastos depósitos minerales en el fondo de esta cuenca, que podrían verse como evidencia de antiguas aguas termales. Dado que se cree que este tipo de actividad hidrotermal es responsable del surgimiento de la vida en la Tierra, estos resultados podrían indicar que esta cuenca también fue el hogar de la vida.

El estudio, titulado “Antiguos depósitos hidrotermales en el fondo marino en la cuenca de Eridania en Marte”, apareció recientemente en la revista científica más prestigiosa, Nature Communications. El estudio fue dirigido oficialmente por Joseph Michalski, del Departamento de Ciencias de la Tierra y Laboratorio de Investigación Espacial de la Universidad de Hong Kong, junto con investigadores del Instituto de Ciencias Planetarias, el Museo de Historia Natural de Londres y el Centro Espacial Johnson de la NASA. Juntos, este equipo internacional utilizó los datos obtenidos por el espectrómetro de reconocimiento compacto de Marte (MRI) para Marte (CRISM). Desde que el MRO llegó a Marte en 2006, este instrumento se ha utilizado ampliamente para buscar evidencias de residuos minerales que se forman en presencia de agua. En este sentido, CRISM fue esencial para documentar cómo los lagos, estanques y ríos alguna vez existieron en la superficie de Marte.

En este caso, identificó depósitos minerales masivos dentro de la cuenca Eridania de Marte, que se encuentra en una región que tiene parte de la corteza expuesta más antigua del Planeta Rojo. Se espera que el descubrimiento sea un punto focal importante para los científicos que buscan caracterizar el ambiente cálido y húmedo de Marte. Como dijo Paul Niles, del Centro Espacial Johnson de la NASA, en una reciente declaración de prensa de la NASA:     "Incluso si nunca encontramos evidencia de que ha habido vida en Marte, este sitio puede informarnos sobre el tipo de entorno en el que la vida pudo haber comenzado en la Tierra. La actividad volcánica combinada con el agua estancada proporcionó condiciones que probablemente eran similares a las condiciones que existían en la Tierra casi al mismo tiempo, cuando la vida temprana estaba evolucionando aquí ". Hoy en día, Marte es un lugar frío y seco que no experimenta actividad volcánica. Pero hace aproximadamente 3.700 millones de años, la situación era muy diferente. En ese momento, Marte se jactaba de cuerpos de agua fluidos y en pie, que se evidencian por vastos depósitos fluviales y cuencas sedimentarias. El cráter Gale es un ejemplo perfecto de esto, ya que una vez fue el lecho de un gran lago, por lo que fue seleccionado como el sitio de aterrizaje para el rover Curiosity en 2012.

Dado que Marte tuvo tanto agua superficial como actividad volcánica durante este tiempo, también habría experimentado actividad hidrotermal. Esto ocurre cuando los respiraderos volcánicos se abren en cuerpos de agua en pie, llenándolos con minerales hidratados y calor. En la Tierra, que todavía tiene una corteza activa, no se puede conservar evidencia de actividad hidrotermal pasada. Pero en Marte, donde la corteza es sólida y la erosión es mínima, la evidencia se ha conservado.     "Este sitio nos brinda una historia convincente para un mar profundo y de larga vida y un ambiente hidrotermal de aguas profundas", dijo Niles. "Es evocador de los ambientes hidrotermales de aguas profundas en la Tierra, similares a los entornos donde la vida se puede encontrar en otros mundos, una vida que no necesita una atmósfera agradable o una superficie templada, sino rocas, calor y agua". Basados ​​en su estudio, los investigadores estiman que la cuenca de Eridania una vez contuvo aproximadamente 210,000 km cúbicos (50,000 mi) de agua. No solo es nueve veces más agua que todos los Grandes Lagos combinados, sino que es igual que todos los otros lagos y mares de la antigua Marte combinados. Además, la región también experimentó flujos de lava que existieron después de que se cree que el mar desapareció.

A partir de los datos del espectrómetro del CRISM, el equipo identificó depósitos de serpentina, talco y carbonato. Combinados con la forma y la textura de las capas de lecho rocoso, llegaron a la conclusión de que el fondo marino estaba abierto a fisuras volcánicas. Más allá de indicar que esta región podría haber hospedado vida, este estudio también se suma a la diversidad de los ambientes húmedos que se creía que existían en Marte.


Entre la evidencia de antiguos lagos, ríos, aguas subterráneas, deltas, mares y erupciones volcánicas bajo el hielo, los científicos ahora tienen evidencia de actividad volcánica que ocurrió bajo un cuerpo de agua en pie (también conocido como manantiales de agua caliente) en Marte. Esto también representa una nueva categoría para la investigación astrobiológica y un posible destino para futuras misiones a la superficie marciana. El estudio de la actividad hidrotermal también es significativo en cuanto a la búsqueda de fuentes extraterrestres, como en las lunas de Europa, Encelado, Titán y otros lugares. En el futuro, se espera que las misiones robóticas viajen a estos mundos para alcanzar su punto máximo debajo de sus superficies heladas, investigar sus penachos o aventurarse en sus mares (en el caso de Titán) para buscar los indicios de formas de vida básicas. El estudio también tiene importancia más allá de Marte y podría ayudar en el estudio de cómo comenzó la vida aquí en la Tierra. En la actualidad, la evidencia más temprana de vida terrestre proviene de depósitos en el fondo marino que son similares en origen y edad a los encontrados en la cuenca de Eridania. Pero dado que el registro geológico de este período en la Tierra está mal conservado, ha sido imposible determinar exactamente cómo eran las condiciones en este momento.

Dadas las similitudes de Marte con la Tierra y el hecho de que su registro geológico ha sido bien conservado durante los últimos 3 mil millones de años, los científicos pueden buscar depósitos minerales y otras pruebas para evaluar cómo los procesos naturales en la Tierra permitieron que la vida se formara y evolucionara a través del tiempo. También podría mejorar nuestra comprensión de cómo todos los planetas terrestres del Sistema Solar evolucionaron a lo largo de miles de millones de años.

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