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La Isla del Pacífico que surgió en 2015, nos habla del pasado de Marte...

El lodo de esta enigmática isla que surgió en 2015, nos habla del pasado húmedo de Marte...

La NASA se interesó en la isla volcánica Hunga Tonga-Hunga Ha’apai (HTHH) desde que surgió en el año de 2015. Esta se encuentra en el archipiélago de Tonga, entre de Hunga Tonga y Hunga Ha’apai y de ahí su nombre. Surgió de un volcán submarino y alcanzó una altura de 150 metros sobre el agua y una extensión de casi dos kilómetros en poco más de un mes. Para la agencia espacial el comprender como se forman y cambian las islas en la tierra puede dar pistas sobre la interacción entre terreno volcánico y antiguas fuentes de agua en Marte. La isla es interesante para estudiar porqué, si bien la formación de islas en la Tierra es un proceso continuo, es raro que duren mucho debido a la rápida erosión del mar y las precipitaciones. De hecho, en los últimos 150 años, la NASA asegura que HTTH es solo la tercera erupción que ha durado más de unos meses.

En octubre de 2018, los investigadores de la NASA tuvieron la oportunidad de pisar la nueva tierra y se sorprendieron de lo que encontraron.

”La mayor parte de la isla es como una gravilla negra, no lo llamaría arena porque las piedras son del tamaño de un guisante “, señaló Slayback, científico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.



Además, también se quedaron sorprendidos por la vegetación que ya estaba echando raíces en la nueva masa de tierra. Pero lo que más les desconcertó fue un extraño barro “pegajoso”que emanaba del cono volcánico de la isla.

La NASA siguió con gran detalle todo este proceso monitoreando imágenes por satélite, pero estaban deseando realizar observaciones sobre el terreno. Y cuando Dan Slayback, investigador de la NASA, y su grupo de estudiantes llegaron a la nueva isla se encontraron con un paisaje muy diferente al esperado.

Jim Garvin, científico jefe del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA, explica en un comunicado que su interés es “calcular cuánto cambia el paisaje en 3D a lo largo del tiempo, especialmente su volumen, que solo se ha medido unas cuantas veces en otras islas similares. Es el primer paso para comprender las tasas de erosión y para descifrar por qué ha persistido más tiempo de lo que se esperaba”.

Hay como una arcilla que se extiende desde el centro. En las imágenes por satélite ves este material de color bastante claro, es lodo arcilloso. Es muy pegajoso. Cuando lo vimos no sabíamos lo que era y su origen aún me desconcierta. Porque no se trata de ceniza volcánica”, explica Slayback.


Además de medir la elevación de la isla, el equipo de investigación también recolectó rocas para descubrir cómo HTTH ha logrado persistir durante tanto tiempo. Sin embargo, como se muestra en el vídeo de la NASA con imágenes por satélite captadas durante 33 meses, la erosión está comiéndose el terreno rápidamente.

Los investigadores de la NASA están particularmente intrigados en conocer cómo la erosión de la isla puede proporcionar información sobre los misterios de otros mundos, como el pasado húmedo de Marte.

Todo lo que aprendemos sobre lo que vemos en Marte se basa en la experiencia de interpretar los fenómenos de la Tierra”, asegura Garvin. “Creemos que hubo erupciones en Marte en un momento en el que existían áreas de aguas en la superficie. Podríamos utilizar esta nueva isla de Tonga y su evolución como una forma de comprobar si algunos de ellos estaban en un entorno oceánico o en un lago”.

la tasa actual de erosión, los investigadores creen que la isla podría mantenerse por encima de la línea de flotación durante al menos otra década.



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