La noche de las luces "El incidente Vela"

El 22 de septiembre de 1979, alrededor de las 3:00 am hora local, un satélite del Sistema de Detección de Energía Atómica de EE. UU. Registró un patrón de intensos destellos en una parte remota del Océano Índico. Momentos más tarde, el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico detectó una perturbación ionosférica inusual y de rápido movimiento, y casi al mismo tiempo se escuchó un ruido lejano y apagado por el submarino Sistema de Vigilancia de Sonido de la Armada de los Estados Unidos. Evidentemente, algo violento y explosivo había ocurrido en el océano frente al extremo sur de África. El examen de los datos recopilados por el satélite Vela 6911 sugirió fuertemente que la causa de estas perturbaciones fue un dispositivo nuclear. El patrón de destellos coincidía exactamente con el de las detecciones nucleares anteriores, y no se conocía ningún otro fenómeno que produjera la misma firma de milisegundos. Desafortunadamente, las agencias de inteligencia de los EE. UU. No estaban seguras de quién era el responsable de la detonación, y el gobierno de los EE. UU. Se mostró claramente reacio a reconocerlo. Los Estados Unidos establecieron la red de satélites Vela en la década de 1960 con el propósito específico de monitorear el cumplimiento del Tratado de Prohibición Parcial de Pruebas de 1963. Aunque la vida útil prevista de cada satélite era solo de dieciocho meses, las unidades continuaron detectando detonaciones durante años. Antes del misterioso evento de septiembre de 1979, el sistema de vigilancia orbital había registrado con éxito cuarenta y una detonaciones atómicas, doce de las cuales fueron detectadas por el satélite Vela 6911. A pesar de que los satélites Vela estaban llenos de equipos de detección de bombas atómicas, su aparato más efectivo era el par de bhangmetros de cada unidad. Estas matrices de fotodiodos se ajustaron para detectar la explosión de un milisegundo de luz intensa creada por una bola de fuego nuclear, y la luz secundaria posterior causada por la onda de choque hidrodinámica del aire ionizado. Los ingenieros del sensor habían sido escépticos sobre su potencial, de ahí su decisión de nombrarlo después de la variación india de cannabis llamada "bhang", pero el patrón predecible de destellos brillantes demostró ser un método extremadamente eficaz para detectar explosiones atómicas desde la órbita. En más de una década de operaciones, la red de ojos electrónicos sin pestañear aún tenía que registrar un solo falso positivo con la firma de la bomba atómica.

Debido al diseño de los satélites y su órbita distante de 70,000 millas, los técnicos no fueron equipados con la ubicación exacta de los eventos nucleares; los sensores solo podían reducir el área a un radio de 3,000 millas. Los datos disponibles sugieren que el incidente de Vela en 1979 ocurrió cerca de la isla Bouvet, un pedazo de tierra congelado famoso como la isla más aislada del mundo. La pequeña isla era el hogar de una estación meteorológica automática noruega, y en 1964 se encontró un bote salvavidas abandonado de origen desconocido, lleno de suministros. Pero presumiblemente, la isla estaba completamente deshabitada en el momento del evento energético, a pesar de los autómatas meteorológicos y los enigmáticos náufragos. Cuando los técnicos del Centro de Aplicaciones Técnicas de la Fuerza Aérea (AFTAC) recibieron la señal de detección por primera vez, no estaban al tanto de las observaciones relacionadas de SOSUS y Arecibo. Pero el informe de Vela era una fuerte evidencia por sí misma: la firma era demasiado única para ser explicada por otros fenómenos, los destellos eran órdenes de magnitud más brillantes que cualquier fuente no nuclear en la Tierra, y la probabilidad de que ambos bhangmeters produjeran artificialmente el mismo efecto específico. el patrón era muy pequeño. La inteligencia estadounidense concluyó que un dispositivo nuclear de 2 a 4 kilotones probablemente había explotado entre Sudáfrica y la Antártida. Ninguna nación admitió la responsabilidad de la prueba encubierta, pero los informes de inteligencia indicaron que el autor más probable fue Israel, posiblemente trabajando en cooperación con Sudáfrica.

Al recibir el expediente de inteligencia, el presidente Carter convocó una reunión urgente en la sala de situación de la Casa Blanca. Su administración había puesto un énfasis considerable en la no proliferación nuclear, por lo que se esperaría que Estados Unidos respondiera con dureza a cualquier prueba atmosférica confirmada. Si Israel estuviera vinculado a la explosión encubierta, las sanciones comerciales resultantes, o la negativa a imponerlas, serían políticamente precarias para el Presidente, particularmente durante la campaña para la reelección. Aunque no había razón para dudar de la detección, el presidente Carter ordenó la creación de un panel asesor, con un énfasis especial en la búsqueda de explicaciones no nucleares. En las semanas subsiguientes, los hallazgos de AFTAC y el informe de inteligencia resultante fueron enterrados en una tumba poco profunda de duda razonable. Aunque ambos bhangmeters en Vela 6911 habían observado el supuesto evento atómico, habían registrado los destellos a intensidades claramente diferentes. El detector de pulso electromagnético (EMP) del anciano había fallado hace mucho tiempo, por lo que no pudo corroborar las observaciones. El satélite hermano de Vela 6911 no había detectado nada en absoluto, aunque su condición de trabajo en ese momento era desconocida.

En los días posteriores al evento, la Fuerza Aérea de los EE. UU. Desplegó varios aviones de investigación para explorar la atmósfera del Océano Índico en busca de productos de fisión reveladores. La misión no detectó nada inusual, pero por razones que no están del todo claras, los vuelos no penetraron en la masa de aire a baja presión donde se pensaba que se había producido la explosión. A pesar de la ambigüedad persistente, la mayoría de los expertos todavía creían que un estallido nuclear en la superficie era la explicación más probable para la alerta de Vela. Durante los meses de investigación, se informó al comité sobre el registro de la explosión por un hidrófono de SOSUS, que se encontró que era consistente con una pequeña explosión nuclear en o cerca de la superficie del Océano Índico. Los científicos de Los Álamos también establecieron la conexión entre la detección de Vela y la rápida perturbación ionosférica de Arecebo, aunque los investigadores no estaban convencidos de que los eventos coincidentes representaran una prueba nuclear. Un elemento de interés adicional fue un destello de luz auroral que apareció sobre la Base Syowa en la Antártida unos segundos después del evento de Vela, lo que refuerza la posibilidad de una explosión EMP. Se sabe que los estallidos nucleares causan parches de aurora artificial, aunque estas pantallas coloridas se deben más a menudo a la energía solar que se mezcla con la atmósfera. Otras pruebas circunstanciales aparecieron en las semanas siguientes, incluidos los informes de un médico en Australia Occidental que detectó trazas de yodo-131, un producto de fisión radiactivo de corta duración, en las glándulas tiroides de las ovejas locales.

Como ocurre a menudo cuando se insta a un comité a lograr un resultado particular, parece que los investigadores pueden haber exagerado la evidencia que apoyó su objetivo e ignorado todo lo demás, una desafortunada deficiencia humana conocida como sesgo de confirmación. Un análisis posterior realizado por los científicos del Instituto de Investigación de Stanford descubrió que la probabilidad de un impacto de meteoroide que imita un patrón de explosión de una bomba nuclear era de aproximadamente uno en cien mil millones. En resumen, el comité del presidente había llegado a una conclusión que era tan creíble como la idea de que una nave extraterrestre que pasaba había provocado el bhangmeter. Sin embargo, las conclusiones del panel fueron aceptadas por la administración, y como las sanciones comerciales en general no eran efectivas contra los meteoritos maliciosos, el gobierno de los Estados Unidos pudo justificar la inacción. En los años intermedios, han surgido algunos nuevos detalles relacionados con Vela. Con el colapso del apartheid sudafricano a principios de la década de 1990, gran parte de la información sobre su programa de armas nucleares se hizo pública. Entre estas revelaciones había documentos que indicaban que su primera arma nuclear funcional no se construyó hasta noviembre de 1979, dos meses después del incidente de Vela. Algunos han planteado la hipótesis de que Francia o Taiwán podrían haber sido responsables de la prueba encubierta, pero la evidencia para cualquiera de los escenarios es escasa y circunstancial.

En 1994, el espía soviético convicto Dieter Gerhardt afirmó que los destellos eran el resultado de la "Operación Phenix", una prueba conjunta de armas entre israelíes y sudafricanos realizada bajo la cobertura del mal tiempo. "La explosión fue limpia y se suponía que no debía detectarse", dijo Gerhardt, "pero no eran tan inteligentes como pensaban, y el clima cambió, por lo que los estadounidenses pudieron detectarlo". directamente involucrado con la operación, indicando en cambio que había aprendido de ella a través de canales no oficiales. La descripción de Gerhardt de la explosión como "limpia" sugiere que, si su explicación es precisa, el dispositivo pudo haber sido una bomba de neutrones: un dispositivo atómico con un aumento de la radiación de neutrones y una disminución de las consecuencias. Israel nunca ha admitido abiertamente que posee armas nucleares, pero en 1986 un ex técnico nuclear israelí llamado Mordechai Vanunu proporcionó a un periodista del London Times fotografías y descripciones de las armas atómicas israelíes. Poco antes de que se imprimiera ese artículo, Vanunu fue secuestrado por agentes secretos del Mossad israelí y encarcelado por su traición.



Hoy en día, una montaña de inteligencia de incidentes de Vela sigue siendo clasificada, pero el gobierno de los Estados Unidos ha publicado algunos informes muy redactados. Aunque estos documentos indican un considerable desacuerdo interno con respecto a la causa de la señal de doble destello, ofrecen poca evidencia nueva. En su libro En el borde de 2006, el espía retirado de la CIA Tyler Drumheller escribió: "Mis fuentes colectivamente proporcionaron pruebas irrefutables de que el gobierno del apartheid había probado una bomba nuclear en el Atlántico sur en 1979, y que habían desarrollado un sistema de distribución con asistencia. de los israelíes ". Desafortunadamente, no hace mucho para explicar el evento o sus pruebas, excepto para afirmar que las bombas sudafricanas emplearon un" sistema de entrega altamente preciso utilizando planeadores ". Un factor que pone en duda la teoría de las pruebas encubiertas de Sudáfrica.

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