Los científicos finalmente resolvieron el misterio de las cataratas de sangre de la Antártida

Las cataratas de sangre fueron descubierta por el explorador australiano Griffith Taylor durante una expedición en 1911. En ese momento, él y otros exploradores supusieron que el color rojo podría ser causado por algas que viven en el agua.


"Es sobrenatural, es irreal", le dijo Steve Martin, un historiador antártico, a Motherboard en el último episodio de Science Solved It.

Aunque los científicos luego se dieron cuenta de que era el alto contenido de hierro el que convertía el agua en sangre (el agua se oxida y se vuelve roja cuando se expone al aire), todavía no sabían de dónde venía el agua o cómo se formaron las cataratas...

"No sabíamos de dónde venía la salmuera. No sabíamos cómo se abrió paso a través del glaciar ", explicó Erin Pettit, una de los científicos que resolvió el misterio de las Cataratas de Sangre. "Si [la salmuera] comenzó en la base del glaciar, debería haber seguido fluyendo en la base".


Para descubrir cómo se formó, Pettit y su equipo atravesaron el glaciar y tomaron medidas utilizando un sensor de ondas de radio. El instrumento envía pulsos de radio al hielo, que se mueven libremente a través del glaciar helado. Sin embargo, cuando las olas golpean el agua salada, fangosa que fluye a las Cataratas de Sangre, se dispersan, lo que permite a los investigadores hacer un mapa exacto de donde el agua serpentea a través del glaciar. Eventualmente identificaron que la inmensa presión del hielo exprimía el agua atrapada en un lago subterráneo antiguo debajo del glaciar. "Fue bastante poderoso, presurizar la salmuera en ese conducto", dijo Pettit. "A pesar de que no siempre sale a chorros por la parte superior del glaciar, siempre está dentro del hielo como un hielo presurizado y fangoso".


El equipo publicó sus hallazgos y pudo confirmarlos cuando un equipo de perforación visitó la región el año siguiente. Usando el mapa que Pettit y su equipo habían creado, la cuadrilla de perforación se ubicó donde debería estar la fuente subterránea y se puso a trabajar. Efectivamente, la salmuera roja salpicó alrededor del taladro. En cambio, la salmuera salpicó la parte superior del glaciar y fluyó hacia abajo sobre el borde, finalmente se unió a un lago cercano.

Además de encontrar la fuente de las Cataratas de Sangre, los científicos también proporcionaron más contexto para las formas de vida que previamente se habían descubierto allí: pequeños microbios capaces de sobrevivir en agua super salada, con alto contenido de hierro, muy fría, sin luz solar, bajo un glaciar. Resulta que estos extremófilos son aún más extremos que los reconocidos previamente, y estudiarlos más a fondo puede ayudarnos a entender cómo la vida podría sobrevivir en otros ambientes extremos, como el espacio exterior. "Ese primer descubrimiento nos está llevando a una pista de nuevos descubrimientos y explicaciones adicionales", dijo Martin. "La Antártida todavía no ha revelado todos sus secretos.

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