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New Horizons encontró enorme estructura en el borde de nuestro sistema solar

Más allá de Plutón, en la región del espacio lleno de asteroides conocido como el cinturón de Kuiper, la sonda de la NASA New Horizons acaba de obtener un atisbo tentador de una estructura largamente buscada en el Sistema Solar exterior. Un brillo ultravioleta recogido por el espectrómetro Alice UV de la sonda podría ser evidencia de la "pared de hidrógeno", una región de hidrógeno denso en el límite entre el Sistema Solar y el espacio interestelar.

"Estamos viendo el umbral entre estar en el vecindario solar y estar en la galaxia", dijo el astrónomo Leslie Young del Southwest Research Institute y el equipo de New Horizons a Science News. Aunque el espacio tiene una presión extremadamente baja, todavía existe, y el viento solar ejerce una presión hacia el exterior. En cierto punto, sin embargo, ese viento ya no es lo suficientemente fuerte como para empujar hacia atrás contra el espacio interestelar. Este límite se conoce como heliopausa, que marca el borde oficial del Sistema Solar. Justo en el otro lado de la heliopausa, los átomos neutros de hidrógeno que se mueven a través del espacio interestelar deberían, teóricamente, disminuir la velocidad cuando alcanzan esa barrera, una especie de neutro "atasco" de hidrógeno que causa una acumulación al lado de la helio.

Entre 2007 y 2017, New Horizons detectó un resplandor ultravioleta distintivo llamado línea Lyman-alpha, producida por fotones solares que golpean los átomos de hidrógeno y se dispersan. Esto ocurre cuando la luz del sol viaja a través del Sistema Solar. Pero hay una misteriosa fuente de fondo en la señal detectada por New Horizons, mucho más lejos. Esto también fue detectado por Voyager hace 30 años. New Horizons es la primera sonda en todo ese tiempo que ha tenido la misma oportunidad de tomar medidas de este fenómeno, y su mejor explicación es la pared de hidrógeno.

    "Ambos conjuntos de datos se explican mejor si la luz ultravioleta observada no es solo el resultado de la dispersión de la luz solar por los átomos de hidrógeno dentro del sistema solar, sino que incluye una contribución sustancial de una fuente distante", escribieron los investigadores en su artículo. "Esta fuente distante podría ser la firma de una pared de hidrógeno, formada cerca de donde el viento interestelar se encuentra con el viento solar"

El brillo de fondo podría ser algo más, más allá en el espacio; la única forma de estar seguro es hacer más ciencia. Lo que significa más observaciones de Alicia con New Horizons, unas dos veces al año en el futuro previsible, según el periódico. Voyager 1 ya se ha movido al espacio interestelar. Traspasó la heliopausa en 2013 y aún envía señales a la Tierra a medida que se aleja cada vez más hacia el cosmos infinito. El Voyager 2 está en la heliopausa, los confines del Sistema Solar donde el viento interestelar frena el viento solar. Se espera que cruce la heliopausa en algún momento antes de 2030. New Horizons no alcanzará ese punto hasta algún tiempo después, pero si todavía está en funcionamiento, es posible que pueda realizar más observaciones a medida que se desliza. Lo cual es realmente un pensamiento reconfortante: los humanos pueden ir y venir, pero nuestros esfuerzos científicos continúan. Mientras tanto, New Horizons tiene otro trabajo que hacer. Ya cubrió la tierra de Plutón, que voló en 2015. El próximo encuentro de la sonda será con un objeto del cinturón Kuiper llamado Ultima Thule, un planeta menor que la sonda explorará el 1 de enero de 2019.

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