'Toca el Sol': la nave espacial de la NASA se precipita hacia nuestra estrella

(AP) - Embarcándose en una misión con la que los científicos han soñado desde la era Sputnik, una nave espacial de la NASA se lanzó hacia el sol en un intento de descubrir algunos de sus misterios al acercarse más que cualquier objeto enviado anteriormente.

Si todo va bien, Parker Solar Probe volará directamente a través de los tenues bordes de la corona del sol, o atmósfera exterior, en noviembre. En los próximos años, se irá acercando gradualmente a 3.8 millones de millas (6 millones de kilómetros) de la superficie, sus instrumentos estarán protegidos del calor extremo y la radiación por un nuevo y revolucionario escudo de calor de carbono y otra magia de alta tecnología.


En total, la sonda Parker hará 24 aproximaciones cercanas a nuestra estrella durante el viaje de siete años y $ 1.5 mil millones.




"Wow, aquí vamos. Estamos en busca de algo de aprendizaje en los próximos años ", dijo Eugene Parker, el astrofísico de 91 años de quien se llama la nave espacial.

Fue Parker quien teorizó con precisión hace 60 años la existencia del viento solar: la corriente supersónica de partículas cargadas que explota al sol y atraviesa el espacio, a veces causando estragos en los sistemas eléctricos de la Tierra.

Esta es la primera vez que la NASA ha nombrado una nave espacial en honor a una persona viva.

Mientras Parker y miles de personas observaban, un cohete Delta IV Heavy arrastró la sonda hacia lo alto, tronando en el cielo despejado y lleno de estrellas sobre tres pilares de fuego que iluminaban la oscuridad de la mitad de la noche.

La NASA necesitaba el poderoso cohete de 23 pisos, más una tercera etapa, para obtener la sonda Parker, del tamaño de un automóvil pequeño y menos de una tonelada, corriendo hacia el sol, a 93 millones de millas (150 millones de kilómetros) de la Tierra.

Un intento de lanzamiento el sábado por la mañana fue frustrado por problemas técnicos de último minuto. Pero el domingo dio paso al éxito completo.

Fue el primer lanzamiento de cohetes jamás presenciado por Parker, un profesor jubilado de la Universidad de Chicago. Dijo que fue como mirar fotos del Taj Mahal durante años y luego contemplar lo real en la India.




"Realmente tengo que pasar de morderme las uñas al lanzarlo, a pensar en todas las cosas interesantes que aún no sé y que quedarán claras, supongo, durante los próximos cinco, seis o siete años". Parker dijo en la televisión de la NASA.

Entre los misterios que los científicos esperan resolver: ¿Por qué la corona es cientos de veces más caliente que la superficie, que es de 10,000 grados Fahrenheit (5,500 grados Celsius)? ¿Y por qué la atmósfera del sol se expande y acelera continuamente, como teorizó Parker en 1958?

"La única forma en que podemos hacer eso es finalmente subir y tocar el sol", dijo el científico del proyecto Nicola Fox de la Universidad Johns Hopkins. "Lo hemos visto. Lo hemos estudiado desde misiones que están cerca, incluso tan cerca como el planeta Mercurio. Pero tenemos que ir allí ".



Una mejor comprensión de la naturaleza vivificante y violenta del sol también podría permitir a los terrícolas proteger mejor a los satélites y astronautas en órbita, junto con las redes eléctricas tan vitales para la sociedad actual dependiente de la tecnología, dijo Thomas Zurbuchen, jefe de la misión científica de la NASA.

Parker, la sonda, comenzará a batir récords este otoño. En su primer roce con el sol, llegará a 15,5 millones de millas (25 millones de kilómetros), superando fácilmente el récord actual de 27 millones de millas (43 millones de kilómetros) establecido por la nave espacial Helios 2 de la NASA en 1976.

Para el momento en que Parker llegue a sus 22, 23 y 24 órbitas del sol en 2024 y 2025, se adentrará aún más en la corona y viajará a un récord de 430,000 mph (690,000 kilómetros por hora). Nada del planeta Tierra ha ido tan rápido.

Incluso Fox tiene dificultades para comprender el devenir de la misión.

"Para mí, sigue siendo alucinante", dijo. "Incluso yo todavía voy, '¿En serio? ¿Estamos haciendo eso? '"

El escudo térmico de 8 pies (2,4 metros) servirá como un paraguas que sombreará los instrumentos científicos de la nave espacial, con sensores integrados ajustando la cubierta protectora según sea necesario para que nada se fríe.

Una misión para conocer de cerca a nuestra estrella ha estado en los libros de la NASA desde 1958. El truco fue lograr que la nave espacial fuera lo suficientemente compacta y ligera para viajar a velocidades increíbles y lo suficientemente duraderas como para resistir el duro ambiente.

"Tuvimos que esperar tanto tiempo para que nuestra tecnología alcanzara nuestros sueños", dijo Fox.


Michell León

mleon@tercermilenio.tv

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